Identifican el sitio donde el cerebro convierte el estímulo visual en acción

Identifican el sitio donde el cerebro convierte el estímulo visual en acción

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La toma de decisiones perceptuales implica múltiples procesos cognitivos, que incluyen el procesamiento de estímulos sensoriales, la acumulación de evidencia y la transformación de esta información sensorial en una respuesta motora apropiada.

Un buen ejemplo sería el conductor que espera paso en un semáforo. Cuando se percata que la luz cambia a verde, procesa la información y responde pisando el acelerador. Aunque el vínculo entre la detección y procesamiento de estímulos sensoriales, y la acción motriz es esencial para la existencia, dónde se produce es una cuestión que ha estado sujeta a debate por décadas.

En este contexto, los resultados de un estudio realizado por investigadores del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT), proporcionan evidencia de que una región del cerebro llamada corteza parietal posterior (PPC, por sus siglas en inglés) juega un papel crucial en la conversión de la visión en acción.

Para la investigación, los científicos entrenaron a un grupo de ratones a dar una respuesta condicionada: si se les presentaba en una pantalla un patrón de rayas que se desplazaban hacia arriba, podían lamer de una boquilla una recompensa. Pero si el patrón de rayas presentaba un movimiento lateral no lamían, pues la recompensa era un líquido amargo.

En algunos casos, los ratones estarían expuestos a los mismos patrones visuales, pero la boquilla no aparecería. De esta manera, los investigadores podrían comparar las respuestas de las neuronas al patrón visual con o sin el potencial de acción motora.

A medida que los ratones observaban los patrones visuales y tomaban decisiones sobre si lamer o no, los investigadores registraron la actividad de cientos de neuronas en cada una de las dos regiones de su cerebro: la corteza visual, que procesa la vista, y la PPC, que recibe información de la corteza visual, pero también la entrada de muchas otras regiones sensoriales y motoras.

Valiéndose de avanzadas técnicas, las células cerebrales en cada región fueron diseñadas para brillar más intensamente cuando estaban activas, ofreciendo a los científicos una clara indicación de cuándo se involucraron en la tarea.

Previsiblemente, las neuronas de la corteza visual se iluminaron ante la aparición del patrón de rayas. Sin embargo, las neuronas en el PPC mostraron respuestas más variadas. Algunas actuaban como las neuronas de la corteza visual, pero la mayoría, alrededor del 70 por ciento, estaban activas en función de si el patrón se movía de la manera correcta para lamer y solo si la boquilla estaba disponible.

En otras palabras, la mayoría de las neuronas PPC respondían selectivamente no sólo a ver algo, sino a las reglas de la tarea y la oportunidad de actuar sobre la señal visual correcta.

Los hallazgos de este estudio podrían ayudar a explicar la llamada “negligencia hemisférica” un problema particular en algunas personas que han sufrido lesiones cerebrales o accidentes cerebrovasculares.

En tales casos, las personas no pueden actuar o percibir objetos en un lado de su campo visual. Sus ojos y cuerpo están bien, pero el cerebro simplemente no produce la noción de que hay algo que desencadene una acción.

 

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